Ubicada la estrella de neutrones más cercana a la Tierra

Vía Astroseti
Astrónomos de la Universidad McGill y de la Universidad del estado de Pennsylvania han descubierto, utilizando el satélite Swift de la NASA, lo que creen que es la estrella de neutrones más cercana a la Tierra. Si se confirma el descubrimiento se trataría de la octava estrella de neutrones aislada en ser descubierta. Contrariamente a la mayoría de estrellas de neutrones conocidas, las de clase aislada no están acompañadas de restos de una supernova o de compañeras binarias, y no emiten pulsaciones de radio.

En un artículo que será publicado en el Astrophysical Journal, el profesor Robert Rutledge, astrofísico de la Universidad McGill y el profesor adjunto de astrofísica Derek Fox de la Universidad del estado de Pennsylvania, coautor del artículo, al igual que sus colegas, describen un objeto estelar llamado Calvera y que se encuentra en la constelación de la Osa Menor. El autor principal, Robert Rutledge, ha sido el primero en llamar la atención sobre Calvera, apoyándose en los datos de rayos X recogidos por el satélite germano-americano ROSAT, en servicio de 1990 a 1999.

Según el profesor Robert Rutledge, un objeto como Calvera que es luminoso a los rayos X pero apenas perceptible en el rango de la luz visible es casi con toda certeza una estrella de neutrones, el tipo exacto continúa siendo, no obstante, un misterio. “Calvera es un ejemplo inhabitual de tipo conocido de estrella de neutrones”, explica, “es posible que sea un nuevo tipo de estrella de neutrones, la primera de su género”.

« El apodo Calvera está copiado de un malhechor del film Los siete mercenarios », explicó Derek Fox. “A las otras siete estrellas de neutrones aisladas conocidas, se les llama colectivamente las Siete Magníficas. Y el nombre Calvera es una pequeña licencia que nos hemos tomado”.

El grupo apuntó en un principio los telescopios de rayos X del satélite Swift hacia el objeto en agosto del 2006, a continuación confirmaron que la fuente de emisión estaba siempre presente y continuaba emitiendo el mismo nivel de rayos X. Las observaciones realizadas por medio del telescopio Gemini North situado en Hawai, y otras a partir del observatorio espacial de rayos X Chandra de la NASA, han reforzado la interpretación de que se trata de una estrella de neutrones.

La misma ubicación de Calvera, muy alta por encima de la Vía láctea, forma parte integrante de su misterio. Se trataría probablemente de los restos de una estrella que habría explotado en el momento de una supernova y se habría perdido posteriormente fuera de los confines del disco galáctico. “La hipótesis más plausible es que aún está cerca de su lugar de origen, y por lo tanto, cerca de la Tierra”, declaró Robert Rutledge.
Si esta interpretación es correcta, Calvera se encuentra de 250 a 1 000 años luz de nosotros, lo que hace de ella una de las estrellas de neutrones más cercana, sino la que más.

Calvera podría representar la punta del iceberg en lo referente a las estrellas de neutrones aisladas, afirman les investigadores. El telescopio de rayos X Swift es clave para poder encontrarlas. “Podrían existir docenas de ellas”, concluye Derek Fox.

Enlace original:
http://francais.mcgill.ca/

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